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Eurotapes: impulsar la superconductividad europea

Eurotapes es el mayor proyecto lanzado hasta la fecha por la UE para desarrollar superconductores y sus aplicaciones. Con 20 socios de 9 estados europeos, está coordinado por el Instituto de Ciencia de Materiales de Barcelona del CSIC.

 Cable superconductor.El Instituto de Ciencia de Materiales de Barcelona (ICMAB) del Consejo Superior de Investigaciones Científicas (CSIC) lidera el proyecto Eurotapes, el mayor que ha concedido jamás la Comisión Europea en el campo de los materiales superconductores y sus aplicaciones.

Eurotapes, acrónimo de European development of Superconducting Tapes, está dirigido a dar un impulso definitivo a la industria europea de la superconductividad. Se trata de conseguir que las cintas superconductoras y los cables,  los generadores y otros componentes superconductores sean suficientemente competitivos y económicos para que su uso se extienda. El coste total del proyecto, con una duración de cuatro años y medio, es de 20 millones de euros, de los cuales, 13,5 son aportados por la Unión Europea.

El coordinador del consorcio es el profesor de investigación del CSIC Xavier Obradors Berenguer, director del Instituto de Ciencia de Materiales de Barcelona. Los otros participantes de España son investigadores de la Universitat Autònoma de Barcelona (UAB) , del centro tecnológico LEITAT, y las empresas Lafarga Lacambra y Oxolutia. Esta última es una spin-off del Instituto de Ciencia de Materiales de Barcelona.

Mejorar las prestaciones, reducir el coste

Más de 25 años después del descubrimiento de los superconductores de alta temperatura, las perspectivas de aplicaciones son diversas y prometedoras. No obstante, la producción a nivel industrial sigue siendo costosa, lo que impide su aplicación generalizada.

Superar ese escollo es el principal objetivo de EUROTAPES. Para ello, los laboratorios  participantes, pioneros en Europa en el desarrollo de los materiales superconductores, trabajarán para obtener estos materiales con mejores prestaciones eléctricas y a menor coste. Lo harán mediante estrategias diversas, como modificar la estructura de las cintas superconductoras o implementar nuevas metodologías de su producción.

Los laboratorios realizaran los ensayos a pequeña escala. El coordinador del proyecto, Xavier Obradors, calcula que esa fase podría extenderse unos dos años. Después, serán los ocho socios industriales participantes los que reproducirán esos procesos a escala industrial.

Los materiales conductores que se desarrollarán en Eurotapes se utilizan en diversas aplicaciones: cables  para la distribución y transporte eficiente de la energía eléctrica en redes más seguras y menos invasivas; generadores para la energía eléctrica renovable (eólica en particular); imanes de campos magnéticos elevados para la biomedicina (diagnóstico mediante resonancia magnética y diseño molecular)  y para instalaciones científicas (aceleradores y generación eléctrica por fusión).

"Frente a un generador convencional de 4 Megavatios de potencia, un generador superconductor similar en peso y tamaño conseguiría de 10 a 12 Megavatios"

Así, por ejemplo, en el campo de la energía eólica, un generador superconductor es mucho más ligero (un tercio del peso de un generador convencional) y consigue mayor potencia eléctrica. Tal como explica Obradors, si se sustituyeran los generadores convencionales por superconductores, con un solo molino eólico se conseguiría la energía equivalente a la de dos o tres. O, lo que es lo mismo, frente a un generador convencional de 4 Megavatios de potencia, un generador superconductor similar en peso y tamaño conseguiría de 10 a 12 Megavatios.

Web: European development of Superconducting Tapes: integrating novel materials and architectures into cost effective processes for power applications and magnets (EUROTAPES)